La police a identifié jeudi comme Marc Lamparello, 37 ans, le suspect qu'elle avait interpellé mercredi vers 20 heures locales à l'entrée de la cathédrale néo-gothique de la 5e Avenue, au coeur de Manhattan.

M. Lamparello devait être présenté à un juge pour être inculpé de trois chefs d'accusation: tentative d'incendie, mise en danger de la vie d'autrui et effraction, a indiqué jeudi soir un porte-parole de la police, sans pouvoir préciser quand l'inculpation aurait lieu.

"Il semble qu'il n'y ait aucune connexion avec un groupe terroriste ou aucune intention liée au terrorisme", a déclaré aux journalistes le commissaire adjoint de la police new-yorkaise, John Miller.  

Mais les motivations de cet homme, qui enseignait la philosophie à mi-temps pour l'université new-yorkaise de Lehman, restent à éclaircir. Selon le New York Times, il a été hospitalisé pour une évaluation psychiatrique.

D'après M. Miller, les images des caméras de surveillance ont montré que le suspect avait tourné autour de la cathédrale dans sa camionnette pendant plus d'une heure avant de se garer à proximité du bâtiment. Il a ensuite marché dans les environs avant de revenir prendre les bidons d'essence dans son véhicule.

C'est en entrant dans le bâtiment qu'il a été interpellé par les agents de sécurité, qui ont prévenu la police.

Aux policiers qui l'interrogeaient sur ses bidons d'essence, M. Lamparello avait indiqué avoir voulu prendre un raccourci par la cathédrale après être tombé en panne d'essence avec sa voiture. 

Mais la police, après avoir contrôlé son véhicule, avait constaté qu'il ne manquait pas d'essence et l'avait arrêté.

M. Miller a par ailleurs confirmé jeudi que M. Lamparello avait, avant son interpellation, acheté un billet d'avion pour Rome, dont le départ était prévu jeudi après-midi.

Il avait par ailleurs déjà été interpellé lundi dans une cathédrale de Newark, ville du New Jersey toute proche de New York, après avoir refusé de partir après l'heure de fermeture.

En attendant d'en savoir plus, l'archevêque de New York Timothy Dolan s'est félicité jeudi que le dispositif de sécurité devant la cathédrale ait permis l'interpellation rapide du suspect.

"Nos gens se sont méfiés, ils l'ont conduit dehors, et ont immédiatement appelé la police, qui l'a appréhendé. Donc le système marche", a déclaré le cardinal, soulignant cependant que cela ne voulait pas dire "qu'il ne pourrait pas être amélioré".